“新视野”号冥王星探测计划曾遭多次“流产”,其成功得益于美国公众的支持

作者: 美国行星学会博客 2015-07-16

导读:“新视野”号项目曾两次被布什政府取消,NASA也曾表示“无力负担该项目预算”,但美国公众向国会施加压力,很大程度上帮助“新视野”绝处逢生。行星学会通过此文,向美国公众表示敬意。

“新视野”号探测器(New Horizons)就在前天与冥王星擦身而过,后者是太阳系中最后一颗尚未被人类探索过的行星(或者说曾经被定义为行星)。在“新视野”号之前,还曾经有过一连串的冥王星探索计划,但是全都未能成行。美国行星学会(The Planetary Society)及其会员经过多年的努力,才让“新视野”号太空任务变成现实。

“新视野”号之前的探索计划是“冥王星快车”号(Pluto Express),它比大部分计划走得都要远,但美国宇航局(NASA)在2000年夏天取消了该任务。作为回应,行星学会向国会山的参众两院议员送去了1万多封信件,展示了公众对冥王星探索任务的支持。于是后来美国宇航局继续推进冥王星探索计划的开发,并从数个方案中选中了“新视野”号。

但在2001年的时候,冥王星探索任务再一次超出了美国宇航局为下一年制定的预算。行星学会再次向支持者发出呼吁,让他们给当地议员以及参议员写信。行星学会的常务理事路易斯·弗里德曼(Louis Friedman)和时任会长布鲁斯·默里(Bruce Murray)也曾在国会作证。当时华盛顿特区还举办了一场公开会议,各专门小组成员强烈要求开展冥王星探索任务。

国会在一定程度上回应了行星学会的公众请愿活动,他们改变了主意,并拨款2,500万美元用于冥王星探索任务。不过,仅仅几个月过后,政府再一次推迟了任务。对此,行星学会再次呼吁自己的朋友和支持者向国会山请愿。其结果是,参议院批准增加美国宇航局的预算来配合“新视野”号任务。然而,就在国会两院尚未批准额外资金的时候,行星学会组织了支持“新视野”号的请愿活动,获得1万人签名的请愿书被呈送到了国会山。最终,国会通过了这样的预算方案,美国宇航局将在2003财年拿出1.1亿美元用于“新视野”号任务,并在2004年再拿出额外的1.3亿美元。

一年过后,众议员拨款委员会(The House Appropriations Committee)将“新边疆”项目(New Frontiers program)的预算削减了5,500万美元,而“新视野”号任务就是该项目的组成部分。如果预算真的被削减,“新视野”号探测器的发射将至少被推迟1年时间,而抵达冥王星的时间也将延后数年。行星学会再一次呼吁会员给参议院拨款委员会(Senate's Appropriations Committee)的领导人写信,削减预算需要得到这些人的同意。参议院拨款委员会最终批准了美国航天局在2004财年给“新视野”号全额拨款的预算案,成为了彰显人民力量的例证。

2005年9月23日,准备就绪的“新视野”号探测器被C-17运输机送往了地球最后一站:佛罗里达州的肯尼迪航天中心(Kennedy Space Center)。2006年1月19日,“新视野”号探测器搭载“阿特拉斯-5”型火箭发射升空。9年之后,它将跟冥王星相遇,到达一个人类航天器从未涉足的领域。

如果不是行星学会以及众多会员和支持者的努力,冥王星探索任务很可能仍然只是一个美丽的梦想,而冥王星及其冰冷的卫星仍将在未来数十年继续保持着神秘。

本文来自美国行星学会博客。


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